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Les causes du recul des glaciers tropicaux identifiées

par Administrateur Un - 10 juin 2011 - ( maj : 3 octobre 2011 )

Dans l’imaginaire collectif, parler de glaciers sous les Tropiques semble contradictoire. Pourtant, il existe bel et bien des glaciers tropicaux, dans les Andes principalement. Pour identifier les causes du recul de ces glaciers la connaissance de leur histoire passée est nécessaire.

L’équipe de chercheurs de a étudié l’un des glaciers de la Cordillère Royale de Bolivie de haute altitude : le Telata. Les moraines (roches déposées par le glacier témoignant de ses positions antérieures) du Telata, très bien conservées et en grand nombre, rendent ce site unique sous les Tropiques. Elles offrent en effet un enregistrement quasi continu des stades glaciaires successifs. Datées en mesurant dans les roches la concentration d’éléments très rares, elles permettent de reconstituer, pour la première fois, l’histoire du glacier sur les 10 000 dernières années, période appelée Holocène. Au cours de cette période, la surface du glacier a rétréci et son front a reculé de 3 km. Ce recul glaciaire, d’abord lent, s’est accéléré depuis le début du 19ème siècle, avec 2 km de recul pour la période allant de 1820 à aujourd’hui.

Les chercheurs, des différents laboratoires, se sont penchés sur le lien pouvant exister entre le volume glaciaire et le duo température/précipitation qui étaient en place à l’époque et ce pour différentes positions passées du glacier. Les calculs montrent que le recul du glacier est avant tout lié à un réchauffement des températures d’environ 3°C sur l’ensemble de l’Holocène. L’augmentation progressive de la quantité de rayonnement solaire reçue localement à la surface terrestre a eu des répercussions sur la température de surface de l’Océan Pacifique tropical et sur le climat à proximité du glacier. L’augmentation de la température modifie le comportement du glacier et explique la cause de son recul. En revanche, les simulations numériques avec des modèles de climat montrent que les précipitations n’auraient pas varié de façon suffisamment importante depuis 10 000 ans pour influencer l’évolution du glacier.

C’est la première fois qu’une étude montre que la fonte de ces glaciers au cours de l’Holocène était étroitement liée aux variations des températures de surface de l’Océan Pacifique tropical. Cette étude confirme donc le caractère exceptionnel de la fonte rapide, observée depuis le début de l’ère industrielle. Cette fonte, depuis 1820, n’est pas liée aux variations d’insolation mais à d’autres mécanismes. Ces travaux montrent aussi combien les glaciers tropicaux, situés à haute altitude, là où le réchauffement prévu pour le XXIe siècle devrait être le plus élevé (4 à 5°C dans le cas de la région du Telata), seront extrêmement vulnérables au cours des prochaines décennies.

Contact : V. Favier, P. Wagnon

Voir en ligne : Article publié dans la revue Nature

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